Una tarde reciente, la entrenadora de canto Suzi Zumpe realizaba un calentamiento con una alumna. En primer lugar, enderezó la columna vertebral y ensanchó el pecho, y se embarcó en una serie de ejercicios de respiración, expulsando ráfagas de aire cortas y agudas. A continuación, puso en marcha su voz, produciendo un zumbido resonante que comenzaba en un chillido, antes de bajar y volver a subir. Por último, sacó la lengua, como si estuviera disgustada: un ejercicio para los músculos faciales.

El alumno, Wayne Cameron, repitió todo exactamente igual punto por punto. «Bien, Wayne, bien», dijo Zumpe con aprobación. «Pero creo que puedes extender aún más lengua en esa última parte».

Aunque la clase se estaba realizando a través de Zoom, se parecía a las que Zumpe suele dirigir en la Royal Academy of Music, o en la Ópera de Garsington, donde forma a jóvenes cantantes.

Pero Cameron, de 56 años, no es cantante; gestiona la logística de un depósito de una empresa de insumos para oficinas. Los médicos le recetaron la sesión como parte de su plan de recuperación tras una experiencia de contagios de Covid-19 en marzo.

El programa de seis semanas de duración denominado ENO Breathe y desarrollado por la English National Opera en colaboración con un hospital londinense, ofrece a los pacientes clases de canto personalizadas: ejercicios de recuperación clínicamente probados, pero reelaborados por tutores de canto profesionales, e impartidos de manera virtual.

Aunque pocas organizaciones culturales han escapado a las consecuencias de la pandemia, las compañías de ópera se han visto especialmente afectadas. En Gran Bretaña, muchas no han podido actuar ante el público durante casi un año. Mientras que algunos teatros y salas de conciertos consiguieron reabrir en otoño para realizar espectáculos con distanciamiento social, entre los cierres, muchos productores de ópera simplemente se han quedado a oscuras.

Pero la English National Opera, una de las dos compañías británicas principales, intentó reorientar sus energías. Desde el principio, su equipo de educación intensificó las actividades, y el departamento de vestuario fabricó equipos de protección para los hospitales durante la escasez inicial en todo el país. En septiembre, la compañía ofreció una «experiencia de ópera en automóvil «, con una representación abreviada de La Bohème de Puccini emitida en grandes pantallas en un parque de Londres. Ese mismo mes, empezó a probar el programa médico.

En una entrevista de video, Jenny Mollica, que dirige el trabajo de divulgación de la English National Opera, explicó que la idea se había desarrollado en el verano, cuando empezaron a surgir casos de «Covid prolongado»: personas que se han recuperado de la fase aguda de la enfermedad pero que siguen sufriendo efectos como dolor en el pecho, fatiga, niebla cerebral y dificultad para respirar.

«La ópera tiene su origen en la respiración», dijo Mollica. «Esa es nuestra experiencia. Pensé: ‘Quizá la ENO tenga algo que ofrecer'».

Tentativamente, se puso en contacto con la Dra. Sarah Elkin, especialista en respiración de una de las mayores redes de hospitales públicos del país, el Imperial College NHS Trust. Resultó que Elkin y su equipo también había estado buscando la manera para tratar a estos pacientes a largo plazo.

«La falta de aire puede ser realmente dificultosa», explicó Elkin en una entrevista, señalando los pocos tratamientos que existen para COVID y lo poco que se conocen las secuelas de la enfermedad. «Una vez que has pasado por las posibilidades de los tratamientos farmacológicos, sientes que no tienes mucho más que dar a la gente».

Elkin solía cantar jazz; pensó que el entrenamiento vocal podría ayudar. «¿Por qué no?», dijo.

Inicialmente se reclutaron 12 pacientes. Tras una consulta individual con un especialista vocal para hablar de su experiencia con Covid-19, participaron en sesiones de grupo semanales, realizadas de manera virtual. Zumpe comenzó con aspectos básicos como el control de la postura y la respiración antes de guiar a los participantes a través de breves ejercicios de tarareo y canto, probándolos en la clase y animándolos a practicar en casa.

El objetivo era alentarlos a aprovechar al máximo su capacidad pulmonar, que la enfermedad había dañado, en algunos casos, pero también enseñarles a respirar con calma y a manejar la ansiedad, un problema para muchas personas que lidian con COVID de larga duración.

Cuando le preguntaron a Cameron si quería integrarse al grupo, se quedó perplejo. Recuerda: «Pensé: ‘¿Voy a ser el próximo Pavarotti?'».

Pero la enfermedad lo había dejado maltrecho, dijo; tras recibir el alta hospitalaria, tuvo que hacer varias visitas a urgencias y se le prescribió un tratamiento de seguimiento durante meses por coágulos de sangre y problemas respiratorios. «Todo lo que hacía, me costaba respirar», dijo.

Añadió que incluso unos ejercicios de respiración simples habían significado rápidamente una gran diferencia. «El programa realmente ayuda», afirmó. «Físicamente, mentalmente, en términos de ansiedad».

Casi tan importante, añadió, fue poder compartir un espacio virtual e intercambiar historias con otros enfermos. «Me sentí conectado», dijo.

Además de las clases semanales, él y los demás participantes tuvieron acceso a recursos en línea, como partituras descargables, videos de repaso -filmados en el escenario principal de la National English Opera – y listas de reproducción de Spotify para tranquilizarse.

Para el elemento de canto, los tutores tuvieron la idea de utilizar canciones de cuna extraídas de culturas de todo el mundo, en parte porque son fáciles de dominar, dijo Zumpe, y en parte porque son relajantes. «Queremos crear una conexión emocional a través de la música, hacerla agradable», dijo. «No es sólo algo físico».

¿Y cómo va el canto de Cameron ahora? Se rió. «Estoy más afinado», dijo. El programa le había ayudado a alcanzar notas altas cuando cantaba en el auto, añadió. «Al haber aprendido la técnica, te manejas mucho mejor», dijo.

Elkin dijo que otros participantes también habían informado efectos positivos, y que había encargado un estudio aleatorio para profundizar en el conocimiento clínico, entre otras cosas porque ayudaría a convencer a los colegas que dudan de las terapias complementarias y de la llamada «prescripción social».

«Algunos piensan que es un poco sensiblero -señaló-. Quieren pruebas.»

No obstante, el programa se está ampliando a las clínicas post-Covid de otros lugares de Inglaterra, con el apoyo de donaciones benéficas y de forma gratuita para cualquier persona derivada por un médico. El objetivo es recibir hasta 1.000 personas en la siguiente fase, según informó la compañía de ópera en un comunicado.

No sólo los pacientes y los médicos se han beneficiado, dijo Mollica, señalando que ENO Breathe también ha dado a los músicos y a los productores de la compañía algo en lo que centrarse durante una época sombría. «A todos les ha resultado realmente motivador», dijo. «Es fantástico darse cuenta de que este conjunto de habilidades que tenemos es útil».

Aunque Cameron no ha recuperado su salud, dijo, pudo jugar una guerra de bolas de nieve con su hija, un nivel de esfuerzo que habría sido impensable unos meses antes. «Tengo mucha más confianza de la que tenía», señaló. «Esa sensación de oscuridad desapareció».

Agregó que el programa también hizo algo inmensamente valioso: le enseñó a respirar. «Hasta que me enfermé de Covid, daba por hecho que la respiración era algo natural», dijo. «Así que es una bendición, en cierto modo».

Por Andrew Dickson, desde Londres. ©The New York Times



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