Popularizado en todo el mundo en los años 60, el paracetamol es un medicamento muy usual entre los denominados analgésicos y antipiréticos, o sea que sirven para calmar el dolor y bajar la fiebre.

También conocido como acetaminofén o acetaminofeno, dos de las versiones más usadas de este medicamento son el paracetamol 500 (para adultos, también usado por indicación médica en chicos desde los 8 años), y el paracetamol grip, (para adultos y chicos mayores de 12 años), un compuesto con varias drogas que funciona para tratar los efectos de la gripe, la congestión nasal y el catarro, entre otras afecciones. 

¿Qué es el paracetamol?

El paracetamol es un antifebril y analgésico (para dolores leves a moderados) que, en sus dosis justas, puede ser utilizado en personas de todas las edades. Es considerado uno de los fármacos más seguros (esto es, con menos contraindicaciones o efectos adversos, aunque los tiene) y la Organización Mundial de la Salud​ lo incluye en el listado de medicamentos esenciales que deben incluirse en cualquier sistema de salud.

Su utilización más frecuente se da para controlar el dolor de cabeza, el dolor dental, neuralgias, otalgias (dolor de oído), procedimientos quirúrgicos menores y afecciones articulares. También resulta eficaz para el tratamiento de la fiebre posvacunación y la originada por infecciones virales.

El paracetamol grip es eficaz combatiendo los efectos de la congestión, el catarro y la gripe.

El paracetamol grip es eficaz combatiendo los efectos de la congestión, el catarro y la gripe.

Descubierto a fines del siglo XIX, el paracetamol recién fue lanzado a la venta en los Estados Unidos en 1955 bajo el nombre comercial de Tylenol. En 1956 el paracetamol 500 llegó a Inglaterra y de ahí se popularizó en todo Europa. En la década del 60 se convirtió en uno de los medicamentos más usados del mundo debido al temor de mucha gente de utilizar los llamados medicamentos antiinflamatorios no esteroideos (AINE), como el ibuprofeno y las aspirinas, a causa de sus efectos secundarios como el sangrado gástrico y las úlceras, que provienen de los usos excesivos y por fuera de cualquier control médico.

El ibuprofeno, de gran popularidad también, agrega respecto del paracetamol su condición de antiinflamatorio y puede ser mucho más eficaz en dolores agudos, como los dentales o pos operatorios, y para bajar la fiebre, aunque tiene más contraindicaciones. Pero en realidad, en las medidas indicadas por la ciencia médica, ibuprofeno y paracetamol pueden funcionar combinados en distintos casos y desde chicos de seis meses en adelante.

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Uso del paracetamol

Las versiones más conocidas del paracetamol son la de los comprimidos o los jarabes pediátricos (para bebés y niños). Pero también viene en gotas, en supositorios (uso rectal) o para inyectar por vía intravenosa.

El paracetamol puede venir en comprimidos, gotas o para inyectar.

El paracetamol puede venir en comprimidos, gotas o para inyectar.

El paracetamol en adultos sólo puede ser usado en un máximo de 4 gramos diarios ante una afección que lo amerite y en dosis espaciadas por seis horas. Más de 4 gramos diarios (4 comprimidos de un gramo de Paracetamol) es un peligro para la salud del paciente.

En los chicos de 8 años o más, y tomando en cuenta el paracetamol 500 miligramos, con un peso de 26 a 40 kilos (8 a 13 años) se puede ingerir 1 comprimido cada 6 horas, con un máximo de 4 comprimidos (2 gramos diarios). Los chicos de entre 41 y 50 kg de peso (12 a 15 años) pueden tomar un comprimido cada 4 horas y hasta un máximo de 6 comprimidos (3 gramos diarios).

En los bebés y niños menores a 8 años, el uso más usual es por jarabe y la dosis es de acuerdo a su peso y edad. El paracetamol pediátrico (120 mg) solo debe usarse bajo supervisión médica. Todas las marcas de paracetamol pediátrico traen en su prospecto una tabla muy clara con las dosis máxima que pueden tomar los bebés y los niños, teniendo en cuenta su edad y su peso. 

Si bien es un remedio muy utilizado en niños, una sobredosis de paracetamol para ellos puede ser muy peligrosa. En la Mayo Clinic -centro médico y de investigación estadounidense- advierten que esto puede ocurrir porque no se mira bien en el prospecto la dosis correspondiente según edad y peso, o porque se utiliza una cuchara casera que da una medida mayor a la indicada, o porque no se tiene en cuenta que se le está dando también otro medicamento en cuya composición hay dosis de paracetamol.

Efectos del paracetamol

Cómo ocurre con muchos otros fármacos de venta libre, los problemas del paracetamol aparecen ante el uso prolongado de dosis sin ningún control médico y por encima del máximo permitido. Ya se ha dicho que cualquier dosis que supere los 4 gramos de paracetamol en adultos, prolongado en el tiempo, afecta la salud.

En sus propios prospectos, los distintos laboratorios que producen esta droga advierten que: «El uso prolongado de dosis elevadas de paracetamol puede ocasionar daño renal y se han reportado casos de daño hepático y renal en alcohólicos que estaban tomando dosis terapéuticas de paracetamol. La administración de dosis elevadas puede causar daño hepático e incluso, necrosis hepática».

El paracetamol se usa para dolores de cabeza y dolores dentales leves y moderados.

El paracetamol se usa para dolores de cabeza y dolores dentales leves y moderados.

Otro de los síntomas que se han reportado de manera ocasional son: náusea, vómito, dolor epigástrico, somnolencia, ictericia y erupciones cutáneas. Pero en cualquier caso, siguiendo las indicaciones médicas y las dosis máximas permitidas, el paracetamol es un fármaco considerado de relativa seguridad dentro de la medicina.

En el caso del paracetamol grip, si bien uno de los componentes es el paracetamol 500, la fórmula está compuesta también por otras drogas como la bromhexina, la pseudoefedrina y la loratadina. Esto lo convierte en un medicamento prohibido en chicos menores de 12 años, en madres embarazadas o en período de lactancia, en enfermos hepáticos o renales, en personas que padecen hipertiroidismo o en quienes sufren hipertensión o enfermedades del corazón, entre muchas otras dolencias que son incompatibles con este compuesto.

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